幕末・維新を理解するためのキーワード!大政奉還とは何のこと?

大政奉還

皆さんは大政奉還についてご存知でしょうか。 幕末を舞台にしたドラマなどで聞いた覚えはあるけれど、何のことかよくわからないという人も多いと思います。

そこで今回の記事では、明治維新を語る上で欠かせないキーワードである大政奉還について、背景も含めてわかりやすくご説明したいと思います。

1.大政奉還とは何か?

一言でまとめると、「徳川幕府が天皇に政権を返すこと」を指します。言葉の意味そのものはとてもシンプルです。

でも「水戸黄門」「暴れん坊将軍」をはじめ、江戸を舞台にした時代劇を何度も見たことがある人なら、「政権ってそもそも徳川幕府のものでは?」「天皇に政権を返すってどういうこと?」と不思議に思う人も多いでしょう。

確かに徳川家康以来の代々の将軍(正式には征夷大将軍)は、幕府(政府)のトップとして実質的には国王のように全国を治めてきました。

でも形式上、徳川家は朝廷から征夷大将軍に任命されたことによって、初めて最高権力者の座についているのです。

つまり政治の実権を握っているのは幕府であり将軍ですが、元首はあくまで天皇であり、徳川家は天皇の代理として政治を実行する権利を託されている、という建前が貫かれていた訳です。

では、なぜ幕末と呼ばれたこの時代になって、徳川幕府は政権を天皇に返そうとしたのでしょうか。その経緯を簡単に説明します。

2.大政奉還への道を簡単に紹介

「黒船来航による開国派vs攘夷派の対立」

徳川幕府の権威が揺らぐきっかけとなったのが、1853年の黒船来航でした。

アメリカに開国を迫られた幕府は、翌年に日米和親条約を締結しましたが、この時は下田と函館の開港に限定され、友好条約程度の内容だったため独断と事後承諾でことは進みました。

しかし、アメリカが次に求めてきた日米修好通商条約は、神奈川、兵庫、大阪など主要都市の開港や、アメリカ人の居住と自由貿易の許可など本格的な開国につながる内容を含んでいました。

幕府は「この条約は重大な内容を含むから勅許(天皇の許可)が必要だ」と建前論を振りかざし、のらりくらりと時間稼ぎを図ったのです。

もちろん、幕府も内心は「アメリカと戦うわけにはいかないし、条約締結は仕方ないだろう」と考えており、最終的には勅許をもらうことで条約締結を正当化するつもりでした。

しかし、幕府にとって思わぬ事態が起こります。何百年にもわたる鎖国の慣例を自らの代で破ることを不安に思った孝明天皇が、断固として勅許に応じないのです。

困った幕府

困った幕府は何とか勅許を得ようと朝廷工作を進めますが、朝廷内にも攘夷(外国人を打ち払えという主張)の立場を取る人は多く、幕府の思惑通りには進みません。

やがて世間も勅許獲得に必死な幕府の姿を見て、「天皇の方が上なのか」と改めて気づきます。

さらに「天皇は攘夷をお望みだ」ということで、水戸・長州など諸藩の攘夷派志士たちが朝廷と結びつきを強め、開国派を標的としたテロを行うなど、過激な活動を展開し始めたのです。

「幕府の弱体化、切り札徳川慶喜の将軍就任」

自らの権威の衰えに危機感を感じた幕府側は、開国派の実力者である井伊直弼が大老に就任しました。勅許を得ないまま日米修好通商条約を結びます。



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